En el año 1954 nació la UEFA y uno de sus primeros proyectos fue crear una competición de selecciones nacionales europeas al estilo de la Copa America nacida en 1916. Su nacimiento no fue fácil por las reticencias de numerosas federaciones asociadas. Sólo diecisiete de las treinta y tres que entonces formaban la UEFA dieron su aprobación. Las ausencias más notables fueron las de Alemania Federal, Italia, Inglaterra y Escocia. El voto decisivo lo envió la federación de la República de Irlanda a última hora y por telegrama. Mientras tanto había fallecido Henri Delaunay, el principal instigador del proyecto. (Foto de apertura: Henri Delaunay)

La FIFA es desde 1904 el máximo organismo del fútbol mundial. La Primera Guerra Mundial, con sus dificultades de comunicación, provocó el nacimiento de la Confederación Sudamericana de Fútbol el 9 de julio de 1916 y en esos días organizó la primera Copa América. Fue en 1954, aprovechando el Campeonato del Mundo celebrado en Suiza, cuando se creó la UEFA con las 33 federaciones europeas entonces existentes.

El primer Congreso de la UEFA tuvo lugar en Viena el 2 de marzo de 1955. En una de sus sesiones, el secretario general de la Federación Francesa, Henri Delaunay, propugnó la creación de una competición europea de selecciones nacionales. Delaunay incluso presentó un borrador de reglamento que fue enviado a las federaciones asociadas para su estudio y posibles modificaciones. De las 33 federaciones consultadas sólo 17 contestaron afirmativamente. Mientras tanto murió Henri, pero su hijo Pierre tomó el relevo para cumplir el deseo de su padre.

El presidente de la UEFA, Ebbe Schwartz, formó una comisión con los señores Constantaras (Grecia), Frey (Austria), Pujol (España) y Sebes (Hungría), con Pierre Delaunay como secretario, para dar forma definitiva al proyecto. La dificultad principal la representaba la escasez de fechas para que el ciclo se acomodase a dos temporadas, las situadas entre los Campeonatos del Mundo de periodicidad cuatrienal. Para ello había que renunciar al sistema de liguillas propuesto por varios países y adoptar el sistema copero. En el Congreso de Copenhague se aprobó este procedimiento con el voto favorable de Alemania Oriental, Checoslovaquia, Hungría, Polonia, Rumanía, Unión Soviética y Yugoslavia más los de Dinamarca, España, Francia, Grecia, Luxemburgo, Portugal, Suiza y Turquía. Votaron en contra Alemania Federal, Austria, Bélgica, Finlandia, Holanda, Italia y Noruega. Hubo seis abstenciones, Bulgaria, Escocia, Inglaterra, las dos Irlandas y Suecia. Afortunadamente en la reunión de Bruselas, en noviembre de 1957, a los 15 países que habían votado favorablemente se unieron Bulgaria y la República de Irlanda. El voto de esta última llegó por telegrama a última hora y despertó enorme ansiedad pues era decisivo. Diecisiete a dieciséis, por un voto salía adelante el proyecto de Delaunay. El 3 de junio de 1958, en el Traveller’s Club del Hotel Floresta de Estocolmo se procedió al sorteo que fue dirigido por el húngaro Sebes. La Copa de Europa de Naciones (primer nombre oficial del torneo) estaba en marcha.

Henri Delaunay

Nacido el 15 de junio de 1883 fue el brazo derecho de Jules Rimet y organizador de numerosas competiciones. Falleció el 9 de noviembre de 1955 siendo secretario de la UEFA.

El torneo de selecciones más antiguo del mundo se puso en marcha el año 1883. Lo disputaban anualmente las cuatro selecciones británicas, pero desde 1950 hasta su desaparición en 1984 lo jugó la selección de Irlanda del Norte. No había desempates por lo que varios años el título de campeón fue compartido. Se jugaba por sistema de liguilla a lo largo de la temporada y a una sola vuelta, al estilo del actual Seis Naciones de Rugby. Se suprimió dada la gran cantidad de torneos existentes de clubes y selecciones.

Joseph Gerö fue el presidente de la Federación austriaca de fútbol durante muchos años. Después de la Guerra Mundial, el torneo anteriormente llamado Svehla Cup tomó su nombre. Creado en 1927, fue el primer triunfo internacional de Giuseppe Meazza. En 1932 el Wunderteam dirigido por Sindelar se proclamó campeón. Puskás, con su equipo de oro, lo ganó en 1953. En su última edición (1960) fueron los checos de Masopust, Pluskal y Popluhar, subcampeones mundiales en Chile, los vencedores.

Comenzó a jugarse en 1924 entre las selecciones de Dinamarca, Suecia y Noruega. Cada torneo duraba cuatro años y el primero vio el triunfo danés. En la segunda edición (1929) se incorporó Finlandia. Desde su recreación en 2000 también participan Islandia e Islas Feroe. Noruega logró su único título en 1932 y Finlandia en 2001. Desde 1983 a 2000 dejó de celebrarse dado el desinterés entre el público sueco y danés, más cautivado por el desarrollo de las fases de clasificación de mundiales y eurocopas.

Tuvo su máximo esplendor en los años treinta con rumanos y búlgaros como dominadores, conquistando tres títulos cada uno. Entre 1937 y 1945 no se disputó debido a la Segunda Guerra Mundial. Después sólo se celebraría esporádicamente y el torneo de 1948 no llegó a finalizar. Por última vez se jugó en el trienio 1977-80 resultando Rumanía la triunfadora. Ocasionalmente han participado Grecia, Hungría, Albania, Turquía, Polonia y Checoslovaquia además de las tradicionales Rumanía, Bulgaria y Yugoslavia.

La primera edición apenas tuvo trascendencia y se disputó en Atenas el año 1949. Después se organizó por sistema de liguilla a doble vuelta. En esta segunda edición tampoco participaron los españoles. Para igualar la competición España, Italia y Francia alineaban a sus equipos B, mientras que Grecia, Turquía y Egipto jugaban con sus selecciones absolutas. El triunfo español de 1954-58 se produjo con enorme superioridad. Sólo perdió en Atenas (1-0).

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